Los ensayos clínicos y las comunidades de pacientes online, la experiencia de PatientsLikeMe

El papel que una comunidad de pacientes online puede ofrecer en el desarrollo de los ensayos clínicos tiene desde ahora un hito importante:  el artículo publicado en Nature Biotechnology por PatientsLikeMe, donde se pone de manifiesto la utilidad que tienen las comunidades de pacientes online para acelerar los descubrimientos clínicos, gracias a los datos que éstos proporcionan y tras usar un algoritmo determinado que reduzca las desviaciones estadísticas propias de un estudio no realizado aleatoriamente.

Por eso, queremos ofreceros un breve resumen del mismo:

En 2008, un estudio describió la potencial eficacia del uso del carbonato de litio para disminuir la progresión del ELA, en un ensayo simple ciego con un grupo pequeño de 16 pacientes y usando un grupo control con 28 personas. A pesar del escepticismo en la comunidad médica, muchos pacientes se entusiasmaron con los resultados y por propia iniciativa empezaron a utilizar dicho tratamiento y crearon una tabla para recoger los datos. PatientsLikeMe creó una herramienta litio-específica para recoger la información de los enfermos de ELA registrados en esa web que utilizaban carbonato de litio.

Al finalizar la recogida de datos en febrero de 2010, el número de pacientes registrados con ELA en PatientsLikeMe era de 4.318, de los cuales proporcionaron los datos necesarios para este estudio y estaban tratandose con cloruro de litio 348 (9%). Después de aplicar los criterios de inclusión/exclusión para el estudio, quedaron elegibles 149 pacientes que tomaron litio durante 12 meses de forma discontinua y 78 pacientes que tomaron litio de forma continua en este periodo de tiempo.

Tras la aproximación estadística y realización de la captura de datos con esta metodología, no se replicaron los resultados esperanzadores obtenidos en el estudio de 2008, en el que la progresión de la enfermedad se veía ralentizada tras el uso de carbonato de litio.

El estudio, según PatientsLikeMe, apunta ciertos caminos en cuanto a la relación de las comunidades online y los ensayos clínicos, con sus ventajas y limitaciones.

Entre las ventajas de recoger los datos proporcionados por los informes de los pacientes de forma online encontraron:

  • La velocidad: publicar los primeros resultados preliminarles solo llevó 9 meses, desde el inicio de la herramienta.
  • El acceso de los pacientes: la posibilidad de registrarse de forma rápida y desde cualquier lugar del mundo todos aquellos pacientes con enfermedades raras.
  • La disponibilidad de controlar los participantes: miles de enfermos rellenaron los datos, de los cuales se pudieron extraer aquellos que cumplían los requisitos necesarios para desarrollar el estudio.
  • El coste: los estudios online requieren un bajo coste por paciente en comparación con los miles de dolares que cuesta por paciente realizar un ensayo clínico.
  • El compromiso de los pacientes: los pacientes que completaron los datos usando la web PatientsLikeMe estuvieron conectados con otros pacientes, lo que puede ofrecer un rango de beneficios.

Las limitaciones que ofrece realizar un estudio con datos recopilados de forma online, proporcionados por los propios pacientes son las siguientes:

  • En estos estudios observacionales no se pueden controlar las covariedades no medidas.
  • Los pacientes que toman litio no son “ciegos”, siguen este tratamiento porque confían en los beneficios, lo que puede provocar un efecto placebo.
  • Esta metodología no permite una completa certeza de que los pacientes hayan fallecido durante el desarrollo del estudio.
  • Hay una posibilidad de que datos incorrectos o falsificados sean aportados en la web. Aunque al no haber una recompensa económica y al llevar tanto tiempo completar y falsificar todos los datos, existen pocos incentivos para que se de este caso.

En definitiva, unas conclusiones que pueden servir para estimular las vías de relación entre los ensayos clínicos y las comunidades de pacientes online.

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